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El enigmático ronroneo

El enigmático ronroneo
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Texto: Lidia García-Bouza

miércoles 22 de octubre de 2014, 11:16h
Actualmente existen muy pocas explicaciones acerca del mecanismo
fisiológico por el cual los gatos ronronean gran parte de su vida.

Los investigadores estiman que lo hacen cuando atraviesan fuertes momentos emocionales y cuando quieren comunicarse con los de su especie. A los humanos este fascinante ronquido nos aporta salud y sensaciones de paz y tranquilidad.
El enigmático ronroneo
Existe una leyenda acerca de cómo empezaron a ronronear los gatos que dice así:
«Érase una vez una gentil princesa a la que se le planteó un desafío imposible. Tenía que hilar 10.000 madejas de lino en solo 30 días para salvar de la muerte a su gran amor. Desconsolada ante su frustración esta princesa lloraba y lloraba. Sus tres gatos al verla sintieron lástima por ella y acordaron ayudarla. Con sus tres lenguas y veloces y hábiles garras, los gatos no solo concluyeron el trabajo a tiempo, sino que el lino que tejieron fue el más fino y maravilloso que jamás se había visto en aquel reino. Cuenta la leyenda que como recompensa por su labor, fueron bendecidos con la habilidad de ronronear. Desde aquel momento y para siempre, ellos y todos sus descendientes fueron capaces de entonar el canto que hacía la rueda al hilar. Así nació el ronroneo de los gatos».

Leyendas aparte, hay que destacar que el mecanismo por el cual los gatos ronronean constituye todavía un misterio. De hecho existen muy pocas referencias y estudios acerca de cómo se origina y cuál es la función del ronroneo en los gatos. Algunos investigadores achacan este desconocimiento a que en el momento en que se intenta emprender alguna medición o determinar el mecanismo de este sonido, el gato deja de ronronear. Lo que sí estiman muchos investigadores es que el ronroneo representa una descarga emocional. Un gato atravesando por un momento de gran emoción, bueno o malo, siempre ronronea.

Nosotros, los propietarios de gatos, sabemos que el ronroneo felino es una especie de ronquido personal, singular y distintivo que destaca entre los atributos del gato. Todos los que hemos escuchado el ronroneo, podemos decir que es una especie de vocalización que parece que simboliza la capacidad de autoexpresión y deseo de comunicarse de nuestra mascota. También sabemos que el ronroneo provoca una gran calma y estado de bienestar. Es por ello que en este artículo vamos a conocer los aspectos más estudiados acerca de esta voz felina tan sensual, intrigante y desconocida.

El ronroneo y sus teorías
Ronronear es una voz onomatopéyica que el Diccionario de la Real Academia Española de la Lengua define así: «dicho del gato: producir una especie de ronquido, en demostración de contento».

En inglés, «to purr», también es una palabra onomatopéyica que la Enciclopedia Británica define como «un sonido zumbante que el gato doméstico y otras especies de félidos producen como una expresión de placer o satisfacción».

Nadie está totalmente seguro de cómo el gato ronronea, y como hemos destacado anteriormente, esto es debido a que cuando un investigador comienza a estudiar el mecanismo, el animalito deja de emitir este sonido. No obstante y según algunos expertos existen varias teorías sobre cómo se produce el ronroneo. Vamos a conocer las más importantes.
• El investigador y experto en el tema McCuistion en un artículo publicado en 1966, propuso la teoría de la turbulencia. En ella sugiere que el ronroneo es un fenómeno de origen hemodinámico antes que aerodinámico. La vibración palpable se origina en una vena grande llamada cava posterior, situada en la cavidad torácica. Donde ella atraviesa el diafragma, la contracción de los músculos a su alrededor comprime el flujo sanguíneo provocando así una transición de flujo suave a turbulento que produce oscilaciones similares al movimiento de flameo de una bandera. Estas vibraciones luego son transmitidas y amplificadas por los bronquios llenos de aire y la tráquea hacia los senos de la cabeza. Así se produce el ronroneo.

La teoría de la turbulencia también sostiene que cuando el gato arquea su parte posterior esto eleva la velocidad de la sangre y por lo tanto el ronroneo es más intenso.
• Posteriormente, los autores Remmers y Gautier, en 1972, detallaron en su libro «Neural and mechanical mechanisms of feline purring» otra hipótesis, basada en estudios electromiográficos del músculo diafragma y de los músculos intrínsecos de la laringe; aquí se explicaba el ronroneo como resultado de la activación de los músculos propios de la laringe, de cambios de presión a través de la glotis y del movimiento de la glotis. Activando una frecuencia extremadamente alta y regular, del orden de 25 ciclos por segundo, de los músculos laríngeos y del diafragma, se generan aumentos en la presión transtraqueal, que se disipan gracias a la apertura brusca de la glotis, generando el típico sonido del ronroneo.

Aunque estos estudios no son concluyentes, el de Remmers y Gautier es el único que describe un método experimental con mediciones precisas, aparte de ser el más moderno hasta la fecha. Sin embargo, en el artículo de McCuistion se describe el caso de un gato de raza Manx que, al ser agredido por un perro y presentar rotura de traquea y de diafragma, después de realizarle una traqueotomía temporal, era capaz de ronronear, siendo a la vez incapaz de emitir cualquier otro sonido. El ronroneo no podía detectarse en la garganta de este gato, aunque las vibraciones sí se detectaban en el tórax y cerca de la zona donde estaba insertado el tubo transtraqueal. Este hecho podría rebatir la teoría hemodinámica de Remmers y Gautier.

Aunque ambas hipótesis poseen credibilidad, aún no contamos con la explicación exacta de cómo los gatos son capaces de ronronear. Según los científicos posiblemente ambas teorías tengan parte de razón, pero aún se necesitan mayores investigaciones para concretar por qué los gatos pueden emitir ese extraño sonido.

Momentos del ronroneo
Entre estos pequeños felinos el ronroneo tiene una gran variedad de funciones comunicativas. Veamos algunos ejemplos.

Cuando una gata está a punto de dar a luz, acompaña su trabajo de parto con ronroneos continuos, poderosos y rítmicos. Ya desde el principio el ronroneo es un tranquilizador que ayuda a la madre a calmarse, permitiéndole concentrarse y eliminar de su mente todo aquello que la moleste o distraiga en esos momentos tan importantes. A medida que va naciendo cada cría, sin los sentidos muy desarrollados como sabemos, las vibraciones de la madre ayudan a estos gatitos a encontrar su lugar para mamar.

Cuando los gatitos tienen dos días de edad, espontáneamente comienzan a ronronear mientras maman. A medida que los gatitos van creciendo también son llamados a comer con un fuerte y poderoso ronroneo. Todos estos ronroneos comunitarios son muy importantes para crear un estrecho vínculo familiar, fundamental en las primeras semanas de vida, en las cuales la necesidad de protección por parte de la madre es absoluta.

En los gatos adultos el ronroneo a veces es usado como una señal de sumisión de un gato frente a otro dominante. En estos casos se reduce la posibilidad de una pelea distrayendo al agresor o estimulando en su mente sentimientos de paz y conciliación.

Las hembras también pueden ronronear durante el cortejo del macho y la cópula; también en estas situaciones, se intenta reducir el estrés y una posible situación de disputa.

Como vemos los gatos ronronean en casi cualquier situación, incluyendo tanto experiencias placenteras como momentos de angustia. Algunos etólogos achacan el ronroneo a cualquier sensación profunda de los gatos ya sea alegría, dolor, temor, etcétera.

Tipos de ronroneo
En su contacto con los humanos, algunos veterinarios expertos en el tema han detectado que los gatos pueden realizar varios tipos de ronroneos. Veamos los dos más importantes:
•El ronroneo post apreciativo o agradecido: lo produce nuestra mascota al recibir algo de su agrado y está dedicado a quien le ofrece esa satisfacción.
• El ronroneo anticipativo: nuestro gato lo produce como un poderoso estimulante para obtener lo que desea.

Formas de ronroneos aparte, cada gato desarrolla su particular manera de ronronear que puede variar no sólo en la intensidad, sino también en la causa que lo produce.

Hay gatos que son ronroneadores habituales muy vivaces, que producen este ronquido con gran entusiasmo. Otros en cambio sólo susurran. Los hay que ronronean combinando susurros y silbidos. Y en cambio en otros su ronroneo sólo puede ser detectado acariciando su garganta. En definitiva, la mayoría de los gatos hacen combinaciones de diferentes estilos de ronroneo, haciéndolos muy creativos y variados.

Beneficios que aporta el ronroneo
Siguiendo con nuestro objeto de estudio, hay que destacar que la investigación también ha demostrado que los gatos aportan salud. La medicina ha comprobado que acariciar a un gato que está ronroneando, puede hacer bajar las constantes de tensión arterial, la presión y frecuencia de respiración y latidos cardiacos. Es por ello que los gatos se han utilizado en las residencias de la tercera edad, ya que este animal ha contribuido con su ronroneo a fomentar sensaciones positivas y a tranquilizar a quien lo mira o acaricia, al aportar sensaciones de paz y bienestar.

Dejando a un lado la ciencia, y para finalizar ya este texto, hay que destacar que la sabiduría popular siempre ha mantenido que sostener a un gato en el regazo mejora la salud física y psíquica de su dueño. Todos los que disfrutamos de un gato como mascota, podemos confirmar todos los efectos calmantes e hipnóticos que nos puede producir un gato ronroneando sobre nuestras rodillas. Es por ello que este ronquido tan extraño ha llenado siempre de misterio y fascinación a todos los que lo escuchan.

Datos sobre el ronroneo
Investigadores y expertos en el tema nos han aportado algunos datos curiosos acerca del ronroneo, que detallamos a continuación:
• Los únicos animales que son capaces de ronronear, aparte del gato, son el puma, el guepardo y el ocelote. El tigre emite también, en situaciones de placer, un curioso ruido similar a un olfateo, de corta duración y algo distinto del ronroneo, mientras permanece con los ojos cerrados. El león, el jaguar y el leopardo son incapaces de ronronear (Darwin, 1872).
• Diferentes estudios han postulado a lo largo de los años que el ronroneo podría tener un efecto curativo en humanos. De hecho, hay que señalar que el Instituto de Investigación Animal de Carolina del Norte en Estados Unidos, demostró que el ronroneo constituye un mecanismo curativo, similar al tratamiento con ultrasonidos en medicina humana. Ambos, tanto el ronroneo como los ultrasonidos empleados en el tratamiento de seres humanos, poseen una frecuencia comprendida entre 20 y 50 hertzios. En este estudio también postularon que podrían abrirse nuevas vías para el tratamiento de la osteoporosis y otras enfermedades metabólicas óseas del ser humano.
• Existen datos acerca de gatos en fases terminales de rabia que, tras sufrir una parálisis progresiva, pasaban largos periodos de tiempo de agonía ronroneando constantemente (Haig, 1977).
• Ciertos estudios han mostrado que, muy frecuentemente, el ronroneo es emitido por el gato con sólo la presencia de personas y que en muchas ocasiones es inaudible para el oído humano (Beaver, 1992).
• Otro dato curioso lo proporcionó el escritor Randy Moravec, que calculó, basándose en las observaciones que hizo de su gato Claude, que un gato doméstico pasa ronroneando a lo largo de toda su vida alrededor de 1 año y 3 meses.

Bibliografía
• McCuistion WR: Feline Purring and its dinamics. Veterinary Medicine/Small Animal Clinician. June, pp 562-566. 1966.
• Beaver BV: Feline Communicate Behavior. In: Feline Behavior: A guide for veterinarians. WB Saunders Co.; p 64, 1992.
• Remmers JE, Gautier H: Neural and mechanical mechanisms of feline purring. Respiration Physiology. 16, pp 351-361. 1972.
• Darwin CR. The Expresion of Emotions in Man and Animals. London, J. Murray. 1872.
• Haig, 1977.
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