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Cuando nuestros gatos envejecen

Texto: Dr. Óscar Alexander Roa Acosta (M.V.–USL)

miércoles 12 de diciembre de 2018, 07:25h

Debido a los avances tecnológicos que se han experimentado en los últimos años y especialmente en el área de la medicina veterinaria y la nutrición animal, se ha reflejado un aumento gradual en la duración promedio de vida de nuestras mascotas, ya sean gatos o perros.

Cuando nuestros gatos envejecen
La vida máxima de un gato doméstico se cree que pueda ser de hasta treinta años, pero en promedio es de catorce años, gracias al control de las enfermedades infecciosas, el mejoramiento nutricional y también en el aspecto genético y ambiental, motivo por el cual el aumento en la población de animales geriátricos es cada vez más evidente.

Es entonces de gran relevancia que todos los esfuerzos que hagamos por suministrarle a estos felinos una mejor calidad de vida son pocos, debido al gran cariño y apego que han desarrollado con sus propietarios a lo largo de su vida. Por tanto, en este artículo pretendo que le demos la debida importancia a la asistencia médica veterinaria y a la parte nutricional adecuada a esta fracción tan importante de la población felina que hoy tenemos como mascotas.

LOS CAMBIOS FISIOLÓGICOS NORMALES QUE SE PUEDEN PRESENTAR AL ENVEJECER NUESTRO GATO
Al ir avanzado la edad de nuestro gato, su organismo presenta un declinar gradual en la capacidad funcional de sus órganos, que se inicia poco después de que haya llegado a la madurez. Los distintos sistemas orgánicos envejecen con diferente rapidez y el grado de compromiso de una función que es manifestada antes de mostrar signos clínicos evidentes de una posible falla, depende de muchos factores de la vida del animal; aunque un animal puede manifestar efectos patológicos graves del envejecimiento a partir de los siete años, otros teniendo 11 años aún no los manifiestan, como también es frecuente que un animal en edad geriátrica pueda tener varios tipos de enfermedad a la vez.

Como se puede entonces deducir, esta variabilidad implica que los gatos viejos deban ser valorados en forma individual, verificando qué cambios funcionales en sus diversos sistemas orgánicos se han presentando y no la edad cronológica para clasificarlos dentro de la población geriátrica.

Cambios en los tejidos:
Con el paso de los años, la piel pierde elasticidad y es menos flexible como resultado el aumento en el contenido en calcio y seudoelastina de las fibras elásticas. Dicha pérdida de elasticidad se acompaña muchas veces de un aumento en queratina (hiperqueratosis) en la piel y los folículos, pudiendo estos últimos atrofiarse y ocasionar pérdida o caída de pelo. La pérdida de las células pigmentarias en los folículos pilosos produce la aparición de pelo blanco (canas), que se observa muchas veces alrededor del hocico y la cara. La incidencia de neoplasias cutáneas aumenta con la edad.

Cambios en el sistema alimentario:
El efecto del envejecimiento puede afectar directamente a la capacidad del gato para consumir, digerir (afecciones buco dentales) y metabolizar el alimento. La aparición de placa bacteriana en los dientes, la enfermedad periodontal, pérdida de piezas dentales y el declinar en el funcionamiento de las glándulas salivares pueden contribuir al descenso de la ingesta de alimentos. Adicionalmente, el descenso normal en la motilidad intestinal (colon) propio de la edad, puede predisponer a algunos animales viejos al estreñimiento, de tal manera que, actualmente, las dietas para felinos viejos vienen con niveles más altos en fibra, mejorando el tránsito intestinal y con nutrientes
de mayor digestibilidad.

Cambios en el sistema urinario:
La insuficiencia renal es una de las principales causas de enfermedad y mortalidad en los gatos geriátricos. La enfermedad renal en los gatos viejos afecta directamente a la nutrición y al manejo dietético, porque la insuficiencia renal clínica se asocia con pérdida de peso, degradación de la masa muscular, alteración del perfil de proteínas plasmáticas, disminución en la ingesta, mala absorción intestinal y reducción en la asimilación y uso de nutrientes. Se produce también la acumulación de productos metabólicos de las proteínas, de los cuales la urea ejerce gran importancia porque contribuye al desarrollo de anomalías clínicas y fisiológicas en la insuficiencia renal. Por tal motivo, las modificaciones dietéticas que se hagan a estos animales intentan reducir la acumulación de aquellos en el torrente sanguíneo, aportando, por otra parte, una cantidad adecuada de proteína y de energía para mantener el peso y disminuir la degradación muscular asociada a la avanzada edad y a la alteración de la función renal.

Cambios en el sistema músculo esquelético:
Al avanzar la edad de nuestros gatos, se inicia una disminución en el porcentaje de fibras en el organismo y en la masa ósea. Tanto el número como el tamaño de las células musculares disminuye con la edad y la sustancia compacta de los huesos largos se hace más fina, densa y brillante. Esto puede ser ocasionado por la inadecuada
absorción de calcio a nivel intestinal. Algunos animales viejos pueden sufrir de artritis, siendo esto agravado si también hay obesidad al mismo tiempo.

Cambios en el sistema cardiovascular:
Las enfermedades cardiacas son una de las causas más frecuentes de mortalidad en animales viejos. El rendimiento cardiaco disminuye hasta en un 30 por 100 entre la etapa media de la vida y la vejez. También disminuyen de forma significativa la frecuencia cardiaca máxima y el consumo de oxígeno durante el ejercicio. Otro efecto que se manifiesta con la edad es una inflamación del endocardio de origen bacteriano, ocasionada por un inadecuado manejo dietético y de la salud oral de los mininos (enfermedad periodontal crónica). En felinos con cardiopatía iniciada en edad adulta, la fibrosis y la necrosis miocárdica interferirán eventualmente con las vías de conducción normales y se producirán arritmias.

Un cambio que se presenta en los vasos sanguíneos es el engrosamiento de sus paredes y el aumento de depósitos de calcio en los mismos. Todos estos cambios contribuyen a un aumento progresivo de la carga de trabajo del corazón, que, eventualmente, puede llevar al desarrollo de una insuficiencia cardiaca congestiva.

Cambios en los órganos de los sentidos:
Al pasar del tiempo se van reduciendo las reacciones generales a los estímulos y se produce una pérdida parcial de la visión, el oído y el gusto. A menudo se observa en los gatos esclerosis y cataratas, al igual que en los perros, y también una disminución en la
precisión del sentido del gusto, que puede llevar a un descenso en el interés por el alimento, una reducción en la ingesta y a la consecuente pérdida de peso.

Cambios en la conducta:
La mayoría de los cambios de conducta que presentan los gatos viejos se originan o son consecuencia de enfermedades degenerativas.

Varios de estos cambios pueden afectar la capacidad del gato en su deseo de obtener una nutrición adecuada.

Otro cambio conductual que presentan algunos gatos se refleja cuando hay ausencia o pérdida de un ser querido (animal o humano), produciéndose anorexia grave y disminución en su sistema de defensa inmune, haciendo que sea más susceptible a la aparición de enfermedades. Los cambios en la estructura social de la familia, normalmente debidos a la introducción de otro animal, pueden producir cambios en los patrones alimentarios, es decir que pueden originar consumos excesivos de alimento, llevándolos a la obesidad, o a un grado alto de disminución del apetito.

Uno de los cambios más notables de la conducta de los animales geriátricos es su resistencia a los cambios de la rutina diaria. El cambio de residencia, la introducción de un animal nuevo o los cambios en el esquema de trabajo del propietario pueden acompañarse de depresión, alteración en el proceso de deposición y orina, y cambios en los hábitos alimenticios. Es importante ser conciente de que los gatos geriátricos están particularmente predispuestos a los problemas de conducta cuando se altera su entorno. Por tal motivo, es recomendable introducir los cambios de forma gradual, permitiendo al animal adaptarse fácilmente y disminuyendo el grado de estrés que se pueda originar.

Los efectos en el metabolismo durante el envejecimiento:
Los cambios en la composición del organismo incluyen una disminución de la tasa metabólica, reflejada, a su vez, en disminución en el porcentaje de tejido fibroso (músculo) y un aumento en el porcentaje de grasas, sumado a la reducción voluntaria de actividad física a medida que pasa el tiempo. Esto conllevaría también a la disminución de los requerimientos energéticos entre un 30 y un 40 por ciento en el último tercio de vida. Por tal motivo, el exceso de niveles energéticos se almacenaría en depósitos grasos y de ahí la tendencia a ser obesos muchos gatos viejos.

CONSIDERACIONES NUTRICIONALES EN GATOS DE EDAD AVANZADA
Los principales objetivos de la alimentación en gatos geriátricos son mantener la salud y un peso corporal óptimo, disminuir o prevenir el desarrollo de enfermedades crónicas y minimizar o mejorar los signos clínicos de enfermedades que ya puedan existir. Los cuidados que se deben tener rutinariamente son el control del ejercicio, mantenimiento de la salud y chequeos médico veterinarios constantes.

El peso corporal óptimo debe mantenerse y la obesidad prevenirse empleando un control adecuado de la ingesta calórica y un seguimiento de un patrón de ejercicio regular; aunque la alimentación de los felinos se ha acostumbrado a que sea a libre voluntad, en ocasiones es necesario que se controle, sobre todo cuando el paciente
es obeso o tiende a ello; por lo tanto, se recomienda que sean alimentados con dos o tres raciones pequeñas al día, ya que esto permite mejorar el uso de nutrientes y disminuye la sensación de hambre entre comidas. También debe regularizarse estrictamente el momento y el volumen de comida a suministrar, nunca debemos dejar de lado que estos animales siempre necesitan tener agua limpia a disposición constante.

Por todos es sabido que los gatos no gustan de que les hagan cambios de alimento luego de que se han adaptado a uno en particular; sin embargo, en muchas ocasiones cuando llegan a la edad geriátrica es necesario modificar la dieta, ya que las necesidades nutricionales, como expliqué antes, son distintas, pues sus niveles energéticos se reducen al igual que los de proteína. Por dicha razón existen dietas especiales que ofrecen estas características, las cuales se conocen como dietas Senior; por otro lado, si nuestro gato está afrontando una enfermedad de tipo degenerativo o crónica, como los de tipo renal, cardiacas, hepáticas, pancreáticas, etcétera, muy seguramente el médico veterinario le recomiende el consumo de un alimento de prescripción de los que elaboran diferentes fabricantes muy conocidos, que son de fácil adquisición a través de nuestro veterinario.

Por lo general, este tipo de alimentos poseen ingredientes de alta calidad, fácil digestibilidad y con los nutrientes que requieren los gatos en esta etapa de vida.

En el gato geriátrico es importante un cuidado adecuado de los dientes y las encías. Si el propietario es incapaz o no desea cepillar y examinar los dientes de su mascota, es necesario que un médico veterinario se encargue de su revisión. En algunas clínicas veterinarias se encargan del cepillado de los dientes de los mininos, al igual que, cuando ya poseen enfermedad periodontal, los médicos veterinarios odontólogos son los encargados de instaurar el tratamiento odontológico adecuado.

Finalmente, es importante recordar que una buena forma de mantener en una buena condición física al gato viejo es jugando con él, ya que esto, además de permitirnos un buen rato de distracción mutua, nos deja ver si el animal presenta algún tipo de afección en la piel o esta bajando o subiendo mucho de peso.

Espero que estos consejos sean de mucha utilidad a todos los propietarios de gatos que son viejos o que pronto lo serán, que, muy seguramente, habrán de afrontar muchos problemas como los mencionados.
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